This article was kindly provided by PMA partner Teledetodos

RTVE public contest once again in danger due to the partisan logic of the Spanish media landscape

By María Lamuedra Graván. Professor of Journalism at Universidad de Sevilla and Teledetodos member

After an arduous process promoted by several civil society organisations and political parties, a reform designed to promote the independence of the Spanish public broadcaster from political influence is now hanging by a thread.

In recent years RTVE has fallen into disreputedue to its dependence on the government. The latest Pew Research Centerresearch, which describes Spanish public television as being at the “tail of Europe” in credibility, only added to the shortcomings gathered in a 2015 International Press Institute (IPI) report (2015) after an extensive consultation with 30 journalist unions and collectives.

But democratising winds are now blowing over Spain’s national public broadcaster: In the coming months, a measure designed to make RTVE more independent will hopefully be put into operation, allowing its board of directors to be elected by public tender in a guaranteed process.

Yet getting this new measure to crystallise is turning out to be a very complicated process. Multiple agents of organised civil society have attempted to intervene in support,especially RTVE professionals and academics, joined by political parties amongst others. But it seems that the pluralist polarised logic of the Spanish media system has once again put party interests before the general interest, with two positions found between the parties of the right and the left that could turn the whole process around.

Here, we offer a summary of recent events and the hurdles faced by the proposed reform.

Background: The formula for parliamentary consensus seen as insufficient

The “Law of 2006”, favoured by the socialist government of José Luis Rodríguez Zapatero, is the first that tries to separate the appointment of RTVE’s president from the governing party. It establishes the need for a parliamentary consensus of two-thirds to elect a new president. Yet after the resignation of the second president to be elected in this way (Alberto Oliart) in 2011 – and once the Partido Popular (Popular Party – PP) returned to the executive – no consensus was reached and the government introduced a decree allowing the RTVE president to be named by a government with a simple majority.

The appointment of a president close to the government had visible consequences, contributing to a significant fall in the credibility and audience of RTVE. For example, in 2011, TVE – according to data from a survey of TNS_Group Kantar – had been the preferred broadcaster for 25% of the audience, 10% ahead of the second most popular, Telecinco. Furthermore, it had been considered the most “complete and rigorous broadcaster” by 54% of respondents, highlighting the steep decline of RTVE in recent times. During the same period there was also a notable increase in the activity of the Advisory Board, with members elected among TVE professionals, to denounce manipulation in RTVE newscasts, and in its media channels, before being joined by various NGOs and European institutions.

Public tender key to RTVE’s regeneration: The role of Teledetodos, journalistic organisations and political parties

 Teledetodos was founded in 2011 as a research group bringing together media professionals, academics, researchers and citizens interested in developing authentic public service media, with a special focus on RTVE.

Many of its members participated in AIDEKA, a research group whose reports led to an official condemnation of TVE for manipulation in 2002. This generated substantialpublic debate and led to the presidential candidate, José Luis Rodríguez Zapatero, publicly committing to the independence of RTVE in 2006. As an initial step, Zapatero commissioned a committee of experts on which the RTVE “law of 2006” was based. Some founding members of Teledetodos participated in this committee as experts or advisors.

In 2015, Teledetodos published a second report with proposals for RTVE’s futureplan. This report proposed the public contest as a means to elect RTVE’s top management.

Appealing to political parties

 Academics made a significant contributionto ensuring the public tender proposal appealed to political parties. The first time that Podemos y Ciudadanos openly discussed their bids for the public tender as an election method was at a committee with political representatives in the “Frente a la Brecha” congress, which took place at the University of Seville in March 2017. After initially casting doubt on the process, PSOE participated in a similar committee, at the University Carlos III of Madrid in June 2017, organised by Teledetodos and the Infolibre newspaper. In September 2017 the three parties agreed on a law that also counted on the support of the PP.

The struggle to unlock: The declaration for democratisation

Yet during 2017 and 2018, the agreement that put the new law into practice was blocked by the PP, who highlighted a number of formal issues.

Once again, numerous social organisations contributed to the unblocking. Initially, Teledetodos reached an agreement with the Spanish Federation of Journalists’ Unions and similar organisations to produce a declaration for the democratisation of RTVE, which garnered a broad consensus in the journalistic sector and great support among academics and NGOs, both Spanish and international.

Elsewhere during a feminist march on 1 May, @MujeresRTVE was born as a space for female journalists, which contributed to making the blockade of RTVE reform more visible within Spanish society.  This was achieved through two main initiatives: first the hashtag #AsiSeManipula (It’s manipulated this way) was used on Twitter, through which RTVE journalists could highlight cases of manipulation and other pressures. Secondly the “Black Fridays” initiative was launched, encouraging RTVE employees to dress in black in protest to conditions and the struggle to unlock the reform.

These protest initiatives aimed to encourage wider citizen support. It’s worth reflecting on the aforementioned Pew Research Center study in which Spain stands out as a country where citizens attach greater importance to the wider media and less credibility to public media. Another study by Lamuedra, Mateos and Broullón (2018), confirms this diagnosis and adds that citizens believe that public media is the only media space that can treat them and mobilise them as citizens rather than consumers or voters, and a space where they can take refuge from the incentives of commercial media. Therefore, even though citizens currently see public media as not working as it should, they expect it to change for the better.

Despite success, public tender is still in a limbo

 The reform of RTVE demands a public tender to elect the members of the Board of Directors, the President and top-level management, and requires a strategic plan from all of them.

During the election process, a committee of experts evaluates the candidates. The experts are appointed by parliamentary groups according to their number of seats. The parties are still deciding on experts to represent them and therefore, there is a clash between two positions: the right-wing parties have agreed on a distribution of quotas in the selection of experts, which other parties denounce as being bias. Meanwhile, the current PSOE government has just approved an executive order which could also be denounced as akin to their partisan interests.

This executive order is laid out as an urgent measure before the end of the current RTVE President’s mandate and is deemed transitory, while the processing of the law that implements the public tender follows its slow course. It allows the election of a new president and top management by parliamentary consensus – half of the chamber plus one. However, reapplying a mechanism based on quotas can be considered as another step backwards. Although the current parliament is much more plural than a few years ago – and these appointments will require the agreement of many political forces – there is still a danger that the law that establishes the public contest will not be applied.

The parliamentary consensus and the distribution of power quotas in the institutional bodies do not guarantee the independence or the professional management of the public broadcaster. In this sense, the public contest symbolises progress from the current model, but it must still build a culture in which partisan logic does not fit, which again puts at risk the crystallisation of the progress itself.

Future Challenges

 Once elected, the new management of RTVE must undertake a multitude of challenges. Here we briefly describe some of them:

  1. Recover the credibility of the corporation, especially regarding information discourse, and improve the audience engagement despite of the fact that the current management has made inflated contracts that condition the programming and budgetary capacity of the broadcaster;
  2. Conduct in-depth reform that leads the transformation from a public service broadcaster into a multimedia public service;
  3. Develop a new regulatory framework adapted to the new European Directive, with a strong Audiovisual Council and more rigorous anti-concentration norms.

Strengthening the role of RTVE in the development of democracy in Spain remains an ambitious challenge, not only for the future managers and professionals of RTVE but also the Spanish parliament. It must be supported by European institutions, experts in public media, pro-democratisation activists and society in general.

El concurso público de RTVE en España, de nuevo en peligro, por la lógica partidista del ecosistema mediático español

 Por María Lamuedra Graván. Profesora de Periodismo de la Universidad de Sevilla y miembro de Teledetodos.

Tras un arduo proceso promovido por diversos organismos de la sociedad civil  que luego incorporó a los  partidos políticos, la reforma diseñada para promover la independencia partidista de la radiotelevisión pública estatal española, vuelve a situarse bajo amenaza. Lo contamos y describimos los retos de futuro.

En los últimos tiempos RTVE ha acumulado un elevado nivel de descrédito debido a su dependencia gubernamental. A las carencias recogidas por el informe International Press Institute (2015) tras un dilatado proceso de investigación y escucha de 30 diferentes agentes sociales, sobre todo de la profesión periodística organizada, y la preocupación mostrada por varias instituciones europeas  se sumó recientemente la investigación del Pew Research Centerque describe a la televisión pública española  a la cola de Europa en credibilidad. Pero vientos democratizadores soplan sobre la corporación nacional de medios públicos en España: en los próximos meses se pondrá en funcionamiento una medida diseñada para insuflar independencia a RTVE; su cúpula directiva se elegirá por concurso público en un proceso garantista.

Conseguir que esta medida cristalice está siendo un proceso complicado, en el que han intervenido múltiples agentes de la sociedad civil organizada, especialmente profesionales de RTVE y académicos y que han ido sumando la adhesión de partidos políticos y otros apoyos. Hoy, incluso podría parecer que la lógica “pluralista polarizada” del sistema mediático español vuelve a anteponer intereses partidistas al interés general y existen dos posiciones encontradas entre los partidos de derecha y los de izquierda que podría dar al traste con todo el proceso. Ofrecemos una síntesis de lo acontecido

Antecedentes: la fórmula del consenso parlamentario se visibiliza como insuficiente

La Ley del 2006 propiciada por el gobierno socialista de José Luis Rodríguez Zapatero es la primera que trata de desvincular el nombramiento del presidente de RTVE del partido en el gobierno. Para ello, establece la necesidad de un consenso parlamentario de dos tercios para tal elección . En 2011, tras la dimisión del segundo presidente elegido de este modo, Alberto Oliart , y una vez que el Partido Popular vuelve a estar en el ejecutivo este consenso no es posible y el gobierno introduce un decreto para que un gobierno con mayoría simple pudiese nombrarlo.

El nombramiento de un presidente afín al gobierno tuvo consecuencias visibles y provocó una caída significativa y paulatina de la credibilidad y audiencia del medio. En el caso de TVE en 2011 según datos de una encuesta de TNS_Grupo Kantar había sido el preferido del 25% de la audiencia a cierta distancia del segundo en el ranking, Telecinco, con el 15%. Y es más, había sido considerado el más completo y riguroso por el 54% de los encuestados. Estos datos ilustran el inclinado proceso hasta los niveles de deterioro actuales. Durante el mismo periodo se produce un incremento notable de la  actividad los Consejos de Informativos elegidos entre los profesionales de TVE, en denunciar manipulación en los informativos de RTVE, en los medios de comunicación, ante diversas ONGs e instituciones europeas.

 El concurso público como clave de regeneración de RTVE: Teledetodos, organizaciones periodísticas y partidos políticos

Teledetodos se funda en 2011? como Grupo de investigación que agrupa a profesionales, académicos, investigadores y a todos aquellos ciudadanos o colectivos interesados en un auténtico servicio público de comunicación audiovisual y multimedia, con especial atención a  RTVE. Muchos de sus participantes habían participado en AIDEKA (2001-2010?), un espacio de investigación cuyos informes habían hecho posible que en 2002 se condenase a TVE por manipulación, lo cual generó enorme debate social y propició que el candidato presidencial José Luis Rodríguez Zapatero se comprometiera públicamente con la independencia de 2006 y como primera medida, encargara el  comité de expertos en que se basó la ley de RTVE de 2006. Algunos socios fundadores de Teledetodos participaron en este comité como expertos o asesores.

En 2015, ante la encrucijada en la que se encuentra de nuevo RTVE publican en un segundo informe con propuestas para un futuro diseño de RTVE. Este informe propone el Concurso Público como método de elección de la cúpula directiva de RTVE.

 La adhesión de los partidos políticos, en entornos académicos

Los entornos académicos comprometidos con el estudio del servicio público contribuyen a que la propuesta de concurso público llegue a los partidos políticos. La primera vez que Podemos y Ciudadanos hablan abiertamente de su apuesta por el concurso público como método de elección es en una mesa con representantes políticos en el congreso “Frente a la Brecha” que tiene lugar en la Universidad de Sevilla en marzo de 2017. En él el PSOE aún duda y parece adherirse en otra mesa similar, en la Universidad Carlos III de Madrid en junio del mismo año, organizada por Teledetodos y el diario Infolibre. En septiembre de 2017 los tres partidos lo acuerdan en una ley que termina contando también con el apoyo del Partido Popular.

 La puja por desbloquear: la declaración por la democratización

Sin embargo, durante el año 2017 y 2018 acordar el reglamento que concrete la ley, de acuerdo con la oposición y otros observadores ha vuelto  a ser bloqueado por el Partido Popular, apelando a diversas cuestiones formales.

De nuevo, diversas organizaciones sociales han contribuido al desbloqueo. En primer lugar, Teledetodos consensuó con la Federación Española de Sindicatos de Periodistas,  otras organizaciones periodísticas  una declaración por la democratización de RTVE que cosechó un amplio consenso en el sector periodístico, un gran apoyo entre académicos de renombre, y de organizaciones no gubernamentales fundamentalmente españolas, pero también de carácter internacional.

Por otra parte, para la organización de la reivindicación feminista del 1 de Mayo en España se creó un espacio de mujeres periodistas españolas en el que nació @MujeresRTVE, que ha contribuido a hacer más visible el bloqueo en la sociedad española a través de dos iniciativas: en primer lugar, El hastag #Así SeManipula en Twitter , en el que periodistas de RTVE contaban casos de manipulación y presiones vividas en primera persona. En segundo lugar: “los viernes de negro”, en los que todos los trabajadores de RTVE se visten y aparecen en antena vestidos de negro para pedir el desbloqueo. Estas iniciativas han ido contando con un creciente apoyo popular.

Y es que según el mencionado estudio del Pew Resarch Center España destaca por ser el país en el que los ciudadanos otorgan mayor importancia a los medios de comunicación y menor credibilidad a los medios públicos. Otro estudio de Lamuedra, Mateos y Broullón (2018) confirma el diagnóstico y añade que los ciudadanos consideran que los medios públicos son los únicos en los que pueden ser interpelados como ciudadanos – y no como consumidores o votantes y pueden guarecerse de la nefasta influencia de los poderosos intereses en los otros medios. Por ello, aunque consideraban que en estos momentos no estaban funcionando como debían, esperaban un cambio a mejor en el futuro.

El concurso público logrado, de nuevo en compás de espera

 La reforma española opta por el concurso público para los miembros del Consejo de Administración y el Presidente, máximo gestor, y a todos los exige un plan estratégico.

En el proceso de elección un comité de expertos evalúa a los candidatos. Los expertos son designados por los grupos parlamentarios según su número de escaños. Pero los partidos siguen pensando en expertos que los representen y ello está generando desencuentros, por ejemplo los partidos de derecha han conseguido aprobar unas cuotas en el nombramiento de expertos que el resto de fuerzas políticas denuncian que les favorece. Y ante eso, el gobierno actual del PSOE acaba de aprobar un Decreto-Ley que podría ser también denunciado como afín a sus intereses partidistas.

Este Decreto-Ley se plantea como una medida urgente  ante el fin del mandato del actual Presidente de RTVE, y transitoria, mientras el proceso de tramitación de la ley que implementa el concurso público sigue su lento curso.Permite elegir al nuevo presidente y cúpula por consenso parlamentario de la mitad de la cámara más 1. Sin embargo, volver a aplicar un mecanismo basado en cuotas, puede entenderse como un nuevo salto atrás. Aunque el parlamento actual, es mucho más plural que hace pocos años y estos nombramientos van a requerir el acuerdo de muchas fuerzas políticas,  existe el peligro de que la ley que establece el concurso público no llegue a aplicarse.

Los consensos parlamentarios y los repartos por cuotas de poder en los órganos institucionales no garantizan la independencia ni la gestión profesional del servicio público. En este sentido, el concurso público es un avance respecto del modelo actual, pero debe aún construir una cultura en la que no quepa la lógica partidista, que de nuevo arriesga la cristalización del propio avance.

Retos de futuro

Una vez elegida, la nueva cúpula directiva de RTVE  deberá acometer multitud de retos importantes, describimos brevemente algunos de ellos:

  1. Recuperar la credibilidad de la corporación, especialmente en cuanto al discurso informativo, y mejorar las audiencias a pesar de que la actual dirección ha realizado contratos abultados que condicionan la programación y la capacidad presupuestaria de la entidad.
  2. Una reforma en profundidad que conduzca la transformación del servicio público audiovisual (PSB) en servicio público multimedia (PSM)
  3. Un nuevo marco normativo adaptado a la nueva Directiva europea, con un Consejo Audiovisual fuerte y normas anti concentración más rigurosas.

Afianzar el rol de RTVE en el desarrollo de la democracia en España, sigue siendo un reto ambicioso  no  sólo para los futuros gestores y profesionales de RTVE, y el parlamento español. Debe ser apoyada por las instituciones europeas, los expertos en medios públicos, el creciente  activismo por la democratización de los medios, y la sociedad en general.

Teledetodos logo

Teledetodos is a Spanish research group that advocates for public service media (PSM) values and its importance in Spain. The association brings together professionals, academics, researchers, citizens and all those interested in public media, what it stands for and its contribution to society.

Our thanks to Teledetodos for providing this article.

Header Image: RTVE Building in Madrid. Credit: Pedro Cambra